首发!腾讯领投,优必选8.2亿美元C轮融资 创始人周剑死磕机器人10年

轩窗人工智能 头条 机器人/无人机 融投资消息2018/05/03

智东西(公众号:zhidxcom) 文 | 轩窗 智东西5月3日消息,今天上午9点,国内AI独角兽企业、人形机 […]

智东西(公众号:zhidxcom)
文 | 轩窗

智东西5月3日消息,今天上午9点,国内AI独角兽企业、人形机器人研发企业优必选科技宣布完成由腾讯领投的8.2亿美元C轮融资。本轮融资刷新了4月9日国内AI四小龙之一的商汤科技获单轮融资6亿美元的最高纪录,本轮融资后,优必选的估值也将达50亿美金,成为全球估值最高的AI创企。

作为首发报道媒体,智东西也第一时间联系了优必选创始人兼CEO周剑,采访了有关这8.2亿美元用处、优必选双足机器人新品、以及产品To B/To C市场打法等详细信息。从2008年投身机器人领域创业,到创建优必选机器人公司,发展出四大核心产品方向,周剑已与机器人死磕10年。

优必选在成立初期就是智东西的早期关注项目,在2015年时智东西就曾对优必选创始人周剑进行了深度采访,(硬创先锋周剑:做了6年人形机器人的创业“苦行僧”)去年3月时智东西还曾受邀到优必选深圳总部进行实地探访。(对话优必选周剑 从独角兽到百亿级企业还有多远?

一、6年5次融资,腾讯、科大讯飞都投了

早在2017年11月,就有报道称优必选完成了4000万美元C轮融资,然而并未得到优必选官方的正式回应,而今天优必选正式宣布完成了8.2亿美元C轮融资。本轮融资由腾讯领投,工商银行、海尔、民生证券、澳洲电信(Telstra)、居然之家、泰国正大集团、民生银行、宜信集团、中广核、铁投集团、松禾资本等跟投,优必选B轮领投方鼎晖资本追加投资。据悉,腾讯领投了1.2亿美元。

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(优必选创始人/CEO周剑)

优必选创始人/CEO周剑表示,本轮融资将主要用于研发投入、市场及品牌拓展,及优秀人才引进三个方面,同时,2018年整体销售额目标突破20亿人民币。

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优必选成立于2012年,到目前为止总共完成了5轮融资:

1、2013年获正轩投资、力合华睿投资的2000万元天使轮融资,公司估值达1亿元;

2、2015年获启明创投投资的1000万美元A轮融资,公司估值也随之达1亿美元;

3、同年,优必选又获科大讯飞900万美元A+轮融资,估值翻了3倍,达3亿美元;

4、2016年4月鼎晖资本、中信金石共同向优必选注资1亿美元,这一举动也使优必选估值达到了10亿美元;

5、第五次融资就是今天优必选再次获得腾讯领投,多方跟投的8.2亿美元C轮融资,估值翻了5倍,达到了50亿美元。

二、融资资金将推进人形智能机器人研发

单轮融资8.2亿元,创下AI圈融资新纪录,这么一大笔融资,将给优必选的业务带来哪些改变呢?

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(正在下楼梯的Walker)

1、推进双足机器人Walker的商业化。在年初的CES上,优必选还展示了双足机器人Walker,具有语音交互、导航避障等功能,主打远程监控、教育、陪护等家居场景。2018年优必选计划为Walker添加双臂,可与人进行交互。

2、优必选称正在研发一款新的人形机器人,拥有和人类似的动作、神情和语气。优必选的本轮融资由腾讯领投,除了资金之外,双方还进行了深度合作。据优必选透露,这款人形机器人还有着丰富的生态内容。

3、加大人工智能技术研究。其中包括语音识别、自然语言理解、计算机视觉、单/多态情绪识别、SLAM等几大方向。

目前优必选每年将收入的45%投入研发,在整个团队里,研发人员占比40%以上。在人才引进上,优必选一直在召集全球AI和机器人领域的知名学者。目前已先后引入欧洲科学院院士、悉尼大学教授陶大程担任“人工智能首席科学家”,清华大学赵明国教授担任 “人形机器人首席科学家”,IEEE前主席Howard Michel担任董事,日本著名的发明家、Robi机器人之父高桥智隆出任首席产品官。这些人才的引入也将推进优必选在机器人+AI上的技术研究。

除头部精英之外,优必选团队整体的扩展速度也很惊人,“2015年的时候我们一共也不到100人”周剑说,现在优必选团队已经接近千人,在各个技术和业务线引入了不少中层骨干人员。

优必选目前主要有To B和To C两大业务线,其中To C是优必选目前的主营业务,市场方面也在同步开拓国内国外市场,在中国、北美、欧洲、东南亚等40个以上的国家和地区销售,全球零售终端超过7000家,目前国外市场和国内市场的销量比大致为6:4。在To C业务线上,优必选拥有三大系列产品:消费级人形机器人Alpha系列、STEM教育智能编程机器人Jimu、与迪士尼合作的IP机器人。

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(优必选商用服务机器人Cruzr)

在To B业务线上,优必选在2017年推出了智能云平台商用服务机器人Cruzr,据称目前销量上万台,最大规模的采购案例是今年1月份2150台Cruzr机器人在居然之家百城千店上岗,而居然之家也参投了优必选的本轮融资。

三、死磕“伺服舵机”,走自己的机器人商业化之路

周剑的名字在智能硬件圈产并不陌生,2003年周剑就开始了第一次创业,创立了威盟国际机械有限公司并出任董事长,至今已有15年了,2007年他又创立了联合兄弟控股(中国)有限公司。2008年重新创业的周剑因兴趣选择了机器人方向,到2012年成立优必选科技却用近5年的时间,期间更是一度将工厂、车、房等资产变卖投入。这一切的原因都是由于他选择了与机器人核心部件“伺服舵机”死磕。

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(优必选创始人/CEO 周剑「右」 同智东西总编辑 国仁)

周剑曾在接受智东西采访时表达了自己研发伺服舵机的原因,“我们也知道做舵机、做步态、做人形很复杂很费时间,但如果因为遇到技术门槛,就避开这些难题,就想到拿来主义,走同质化的捷径,那还怎么谈创新?”

正是由于这种敢于面对挑战,敢于做机器人行业不一样的烟火的精神,使优必选逐渐从几年前砸钱砸房的“黑洞”,逆转为连续三年营收高倍速增长的AI独角兽,前两年优必选的营收一直以6倍左右的速度在发展,2016年营收3亿元左右,再早一年营收在5千万左右,2017年时优必选的目标是10~15亿人民币,而实际营收尚未公布。本轮融资后,周剑更是表示2018年优必选的整体销售额目标要突破20亿人民币。

目前,优必选的核心产品主要消费级人形机器人Alpha系列、STEM教育智能编程机器人Jimu、与迪士尼合作的第一军团冲锋队员机器人、智能云平台商用服务机器人Cruzr、双足机器人Walker等,多个定位不同的系列产品。然而,伴随着这几款产品的推出,优必选也逐步在机器人商业化上走出了自己道路,并获得了市场和资本的认可。

在成功克服伺服舵机这一管控机器人灵活运动的核心部件后,2015年优必选推出了Alpha 1S,这款机器人在行动能力上已非常灵活,但AI语音能力较弱。2015年科大讯飞向优必选融资900万美元,同时双方还在产品上进行合作。在科大讯飞AI语音技术的加持下,优必选推出了更加智能的人形机器人产品Alpha 2,除了添加红外、声纳等多个传感器外还增加了语音沟通能力,可根据用户特征进行个性化聊天。

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Alpha系列作为优必选的主打系列,主打娱乐、教育和陪伴功能,这一系列产品最突出的特点就是行动非常灵活,在2016年540台Alpha 1S机器人还登上春晚的舞台,为歌手孙楠伴舞。

除了Alpha系列,优必选还推出了主打STEM教育的Jimu系列,主要有探险者、发明家、星际探险等多个不同系列产品。Jimu系列对优必选来说,是具有重要意义的产品,它将优必选正式推向了全球市场。2016年优必选的Jimu机器人成功打入苹果商店分销渠道,目前在全球近500家Apple Store零售店销售。而这一产品也继Alpha 1S之后,登上了今年春晚上的舞台,伴随着开场音乐24只“Jimu汪汪”作出舔爪子、摇尾巴等动作。

在C端市场立稳脚步后,优必选开始进入B端市场。2017年的CES上,优必选推出了首款基于云平台的商用服务机器人Cruzr,可提供定制化的AI服务及商务场景定制应用,可实现多模态交互、导航避障、客流引导、智能问询、视频会议、人脸识别、智能监控等功能。目前,这款产品在去年8月宣布量产,销量也已上万,虽然优必选方面没有给出Cruzr的销售数据,但据智东西去年到深圳实地采访周剑时给出的数据推测,一万台的销量所达到的销售额约在7~8个亿。

除了自己的系列产品,优必选还在积极通过合作拓展产品线,2017年10月优必选与迪士尼联合发布了第一军团冲锋队员机器人,实现机器人+娱乐IP的新商业模式。

不过,优必选并没有忘记为自己设定的人工智能人形机器人企业的定位,在今年年初的CES上,优必选展出了秘密研发两年左右双足机器人Walker,具有语音交互、导航避障等功能,主打远程监控、教育、陪护等家居场景。2018年优必选计划为Walker添加双臂,使其可与人进行交互。要知道,人形双足机器人是现在机器人研究的难点问题,国际上为人所知的双足机器人有本田ASIMO、波士顿动力Atlas等,但它们只被偶尔拉出来展示几分钟,或者拍个视频在网上流传,但都没有实现商用化。

如今,优必选已经成为机器人和AI界的双料头部玩家,但我们仍旧看到优必选一如当年研发伺服舵机一样的冲劲。优必选入局双足机器人并不令人稀奇,毕竟,自主研发的伺服舵机和步态控制算法在一定程度上保障了其运动能力。但将双足机器人推向商业化,却是超人之前。对于智东西提出的为什么今年要积极布局商用服务机器人领域,周剑给出回复说:“服务机器人整体市场还处于相对早期的阶段,但市场需要摸索,今天不去尝试,明天就没有结果。”这种凭借在技术实力加持下,不断追求挑战新场景与新模式,或许是资本看中优必选的深层次原因。

四、2018年消费级服务机器人市场再升温

2015年在人工智能技术刚兴起时,服务机器人市场就率先进入井喷期,但市面上的大部分服务机器人产品同质化严重,且市场尚未被教育成熟。进入2017年,许多仓促的入局者已经渐渐失去了声响,服务机器人市场也逐渐进入冷静期,寻找产业落地方向成为考验玩家们的最关键的问题。

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目前人工智能产业已进入落地期,过去一年人工智能率先在智能音箱上展开争夺战,然而机器人一直是人类对人工智能落地形态的终极期待,吸引了一大批研究学院与企业前赴后继。无论是BAT、猎豹这样的互联网公司还是美的、海尔等传统家电商都在入局以机器人为核心的交互中心争夺战。

从当前形势上看,2018年服务机器人行业将借着智能音箱的浪潮,率先在生活陪伴类市场爆发。这在市场调查上也获得了验证,根据IFR的数据,服务机器人正处在一个快速上升的应用阶段,到2020年有望达到1322万台的销售量,整个规模可能达到200多个亿。而据捷孚凯(GfK)预测,2018年我国生活陪伴机器人市场规模将超5.2亿元。

优必选作为服务机器人行业的玩家,也在推进消费级服务机器人产品的落地。从年初在CES上首次展出了Walker,到融资后积极推进Walker的商业化可以看出,优必选正在以人形机器人尝试布局消费级服务机器人市场。

目前,市面上的大部分服务机器人都是在采用轮式结构,大部分的双足人形机器人都是处在研究、展示阶段,比如本田Asimon、波士顿动力的Atlas。

将双足人形机器人引入到生活场景中,优势是双足的类人结构,更适应环境的设定,可以完成轮式机器人难以完成的任务,比如跨越障碍物等。然而双足机器人的研发成本本身就比轮式机器人高,价格也将更贵,这在服务机器人市场尚未成熟来看,也具有一定的挑战。

结语:AI正促进服务机器人产品和市场成熟

优必选本轮融资8.2亿美元,不仅刷新了AI企业单轮融资记录,更是以50亿美金估值,成为全球估值最高的AI创企。与一些虽有高估值,但并未实际盈利的AI创企不同的是,优必选凭借具有自主研发的伺服舵机、步态算法,以及B、C结合的多元经营模式,目前已达经营性盈利,并有上市计划。

虽然,服务机器人有望在2018年里迎来一波快速发展,但这个新兴市场中仍有不少挑战。一方面,随着AI技术的成熟,市场对产品的功能和性能的要求更高了,另一方面,腾讯、美的、海尔等巨头公司的涌入,将抢占大部分市场空间,这对小玩家们来说将会是一场重大挑战。

而对于准备以双足人形机器人撬动服务机器人市场的优必选,将面临许多挑战,首先是双足机器人核心部件带来的成本压力,虽然优必选拥有自主研发的舵机,但相比于轮式机器人的简易设计,双足机器人的成本必定更高。其次,服务机器人市场的需求尚未达到刚需状态,加之更低价的轮式机器人已先入局,开拓市场空间将成为双足机器人落地服务机器人市场的重要挑战。


 

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